vendredi 20 janvier 2017

Le télescope Chandra a photographié la plus grande concentration de trous noirs jamais vue

Trahis par les bouffées de rayons X qu'ils émettent lorsqu'ils avalent du gaz, 5000 trous noirs supermassifs dans une portion de ciel équivalent à la Pleine Lune sont visibles dans cette image. Un record.
Trous noirs
C'est l'image du ciel en rayons X la plus profonde jamais obtenue. La plupart des points lumineux enregistrés par le télescope spatial Chandra proviennent de trous noirs supermassifs. Visibles en rayons X, ils sont trahis par l'échauffement des nuages de gaz qui parviennent jusqu'à leur frontière, avant d'être happés par la gravité de l'astre. L'image révèle une densité record de ces monstres : 5000 dans une portion de ciel équivalent à la Pleine Lune. Et certains d'entre eux étaient déjà présents 1 à 2 milliards d'années seulement après le Big-Bang...

Comment ces monstres ont-ils pu grossir de la sorte en seulement un milliard d'année ?

A l'université de l'Etat de Pennsylvanie, l'astronome Niel Brandt et son équipe, qui ont étudié cette image, se demandent comment ces astres ont pu accumuler une si grande quantité de matière (plusieurs millions, voire milliards de masses solaires) en si peu de temps. Sont-ils le résultat de la croissance progressive de petits trous noirs ? Ou bien de l'évolution plus rapide de trous noirs déjà massifs ?
En compilant des images issues d'autres télescopes, l'équipe a dévoilé des sources de rayons X encore plus anciennes et lointaines, parmi lesquelles ils trouvent peu de trous noirs massifs en activité. Pour Niel Brandt, cela plaide pour le second scénario : « La plupart des trous noirs supermassifs sont nés lors de courtes bouffées de croissance, qui ont duré seulement quelques millions d'années. Ils seraient le résultat de l'effondrement direct de nuages de gaz en jeunes protogalaxies. »

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